La Croacia de Suker, Boban o Jarni fue tercera en el Mundial de Francia 1998

Un oasis para un pueblo castigado

En 1990 la selección de Croacia jugó su primer partido desde 1944. Aunque todavía no era reconocida por la FIFA como un miembro de pleno derecho, con los nombres de Banovina de Croacia y Estado Independiente de Croacia disputaron 19 encuentros amistosos entre 1940 y 1945 ante rivales como Italia, Alemania o Suiza, aunque fue contra otro equipo que se encontraba en la misma situación administrativa y política que ellos, Eslovaquia, con quien se vio las caras en un total de siete choques.

Encuentro de 1990 entre el Dinamo de Zagreb y Estrella Roja. Mucho más que fútbol

A partir de aquí se incorporaron por obligación a la República Federal Socialista de Yugoslavia y no fue hasta el 17 de octubre de 1990 cuando la región balcánica volvió a aparecer en un amistoso jugado ante Estados Unidos en el Maksimir Stadium de Zagreb con resultado favorable de 2 a 1. El mariscal Tito, el principal arquitecto de la unión socialista había fallecido en 1980 y en noviembre de 1989 ya había caído el Muro de Berlín, con lo que el comunismo se derrumbaba.

La mecha de la independencia se había encendido, y en 1990 se celebraron las primeras elecciones libres con la victoria del partido Unión Democrática Croata con un nivel de participación del 84,5%. La primera ronda tuvo lugar en abril y en segunda ronda el 6 de mayo. No obstante Slobodan Milošević (líder serbio acusado de crímenes de guerra, contra la humanidad y de genocidio) no reconoció el desenlace.

El criminal de guerra Arkan lideró a los Delije (ultras del Estrella Roja) en los incidentes de 1990

Una semana después se veían las caras el Dinamo de Zagreb contra el Estrella Roja en el Maksimir, rivales en el campo y enemigos fuera de él. 3.000 miembros del Delije (la peña ultra del equipo de Belgrado) se desplazaron, liderados por Željko Ražnatović (más conocido como Arkan, acusado de crímenes de guerra, fue el creador del grupo paramilitar denominado Guardia Voluntaria Serbia o los Tigres de Arkan, que fue auspiciado por la plana mayor del Ejército Yugoslavo del Pueblo (JNA) y era una unidad que se formó a partir de los Delije).

Desde varias horas antes habían ocurrido reyertas en las calles de la actual capital de Croacia. Aunque los principales disturbios ocurrieron dentro del campo. Los aficionados visitantes comenzaron a lanzar asientos y gritar mensajes como “Zagreb es Serbia”. Los radicales locales saltaron al terreno pero fueron reprendidos por la policía serbia.

Boban golpea a un policía yugoslavo para defender a un hincha croata del Dinamo

Varios jugadores del Dinamo se quedaron allí e incluso la estrella y capitán Zvonimir Boban defendió a un seguidor de su equipo dándole una patada voladora a un agente que lo estaba atacando. El propio mediapunta declaró posteriormente que ahí estaba él, “un personaje público dispuesto a sacrificar su vida, su carrera y toda la fama lograda por un ideal, una causa; la causa croata”.

Época dorada.

Los sucesos eran irreversibles aunque desgraciadamente el proceso de independencia de las regiones que formaban la antigua Yugoslavia (Croacia, Bosnia, Eslovenia y Macedonia) desembocó en el conflicto más cruento localizado en Europa desde la 2ª Guerra Mundial.

El choque ante los norteamericanos supuso de la introducción de la camiseta nacional de Croacia. Diseñada por el artista Miroslav Šutej se considera una de las más originales del mundo por su estilo ajedrezado. Finalmente la declaración de independencia se llevó a cabo el 8 de octubre de 1991 y a mediados de 1992 la Federación de Fútbol de Croacia ya formaba parte de la UEFA y la FIFA, lo que significaba que a partir de ese momento competirían en los torneos oficiales.

Comenzaron siendo primeros en su grupo de clasificación para la Eurocopa de 1996 en Inglaterra. Donde encuadrada en el grupo D se midió a Turquía, Dinamarca y Portugal, venciendo a las dos primeras por 1-0 y 3-0 respectivamente. El delantero que jugó en el Valencia Goran Vlaović fue el primer goleador de Croacia en una fase final. Los lusos comandados por Figo evitaron la primera plaza de los hombres de Miroslav Blaževic, lo que a la postre fue fatal, ya que esto provocó un cruce con Alemania en cuartos (posterior vencedor) que la apeó del torneo por dos a uno. El punta del Sevilla y Real Madrid Davor Šuker fue el más efectivo al anotar tres tantos.

Davor Šuker y Zvonimir Boban celebran el tercer puesto del Mundial

Una buena piedra de toque de cara al Mundial de Francia 1998. No obstante Dinamarca fue un difícil obstáculo en el camino clasificatorio, mandando a los balcánicos a los play-offs ante Ucrania. El dúo Shevchenko-Rebrov no fue suficiente para batir al potente combinado croata, que tuvo suerte en el sorteo, jugándose el pase a octavos contra Argentina, Japón y Jamaica.

Segundos de grupo se cruzaron en octavos ante Rumanía. Un gol de penalti de Šuker les metió en cuartos donde esperaba Alemania. Las ganas de revancha invadieron a la expedición de Blaževic y efectivamente se cobraron la eliminación de dos años atrás. El jugador de la Juventus, Real Betis y Real Madrid Robert Jarni adelantó a los suyos de un zapatazo y con los teutones volcados al ataque Vlaović y Šuker culminaron un marcador histórico.

La anfitriona y favorita Francia de Zidane se cruzó en semifinales. Un gol de Šuker alimentó la esperanza de los poco más de 4 millones de croatas aunque el lateral diestro Lilian Thuram le dio la vuelta al partido. Los hombres de Blaževic levantaron el ánimo y se hicieron con el tercer puesto ante Holanda (2-1) con dianas de Prosinečki y Šuker, que con 6 tantos inscribió su nombre como uno de los pocos futbolistas que han sido máximos goleadores de una Copa del Mundo.

Un equipo difícilmente repetible.

Para un estado relativamente pequeño será muy complicado volver a reunir una amalgama de futbolistas que posean tantísima calidad. En la portería, quizás la posición más floja, era un fijo Dražen Ladić, un guardameta que nunca jugó más allá de las fronteras de su país. En la retaguardia formaban tres centrales y aquí Blaževic podía elegir entre Dario Šimić, Igor Štimac, Slaven Bilić, Igor Tudor o Nikola Jerkan.

Alineación de Croacia en el Mundial de 1998

Robert Jarni y Mario Stanić, jugando como carrileros, se ocupaban de todo la banda izquierda y derecha respectivamente. Destacar la potencia y precisión que poseía en su zurda Jarni. En el puesto de mediocentro defensivo actuaba Zvonimir Soldo con Goran Jurić esperando en el banco, mientras que por delante moldeaban el juego ofensivo Aljoša Asanović y el mediapunta Campeón de Europa con el AC Milan Zvonimir Boban. El talentoso Robert Prosinečki partía con desventaja debido a su juego apático y su prolífica vida nocturna.

Un estilo que en cierta forma compartía con el goleador del combinado Davor Šuker, aunque éste siempre terminaba respondiendo en el campo y era un seguro en las grandes citas, lo que demuestra sus 45 tantos en 69 encuentros con la elástica croata. Dependiendo si el entrenador quería lanzar el contragolpe o llevar la manija Goran Vlaović o Alen Bokšić, respectivamente, completaban el peligroso arsenal ofensivo.

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